SHANGHAI: Blurry City – Ciudad Borrosa

(Versión en español más abajo)

The why to the title? Some days more severe than others, Shanghai’s scenery has its skyscraper borders blurred out because of pollution. I have to be fair though, Shanghai has done the most amazing changes to reduce contamination and half of the time we have sunny spring days. Then, a quarter of days almost seem like normal cloudy ones, and the quarter left seem an unclear dream.

But this post its not about Shanghai’s pollution. It’s just that baptizing a city is like giving a nickname to someone. Makes you instantly feel more confortable, more familiar to them. Shanghai is still barely an acquaintance, but at least I can pretend we’re close. So I’ll tell you what I’ve gotten to know about Blurry City so far.

We stayed in Downtown Shanghai, in the appartment of my dad’s friend (since our house is an hour away of the area). We were located at a neighborhood called “French Concession” for the european architectural influence, clearly mostly french but with a strong british prescence, since they both once occupied Shanghai.

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The view from the appartment.

Getting a taxi here is, extremtely, particular. Once you called the attention of the taxi driver and they come to a stop, you should first show them the adress; they’ll either nod or shake their heads. I haven’t yet figured out if it’s a matter of convinience (which still doesn’t make sense) or just a matter of where they feel like going or not. My guess is the latter, which would also explain why they almost never drop you off at the exact address you gave them, but usually around it. Another tricky thing is they’ll try to take advantage of clueless tourists, this happens almost everywhere but it’s so much easier for you to fall in the tourist trap, because very few speak english and because of the very different cultural codes. So always make sure they set their taximeter to work (normal starting price: 14RMB, night hours: 16RMB) and if they intend to set the price in advance, try to negotiate or just go search for another taxi further away.

A beautiful morning, my third one in Shanghai, we were searching for “The Kommune” a cofeeshop we were told was great for brunch. The taxi dropped us in front of what it seemed like a little alleyway called “Tianzifang” and following the directions we had, we entered. It turned out to be an endless labyrinth of stores with cobblestoned streets and hanging flowerpots. It was lovely, and we were caught up with that for a while, but we were not finding our coffeeplace. We went around in circles following the directions the locals gave us by gestures, until an American-Shanghainese overheard us asking.

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One of the little streets, couldn’t help to try a fancy picture with the brick wall.

With the typical Chinese desire to help and with the plus of being fluent in english, she tried to figure out where the he*k was the coffee shop. Until we realised we had it right in front of us and we had been passing by it several times! After a few laughs we finally sat down and invited her to join us. Myla was super friendly and cheerful and we chatted happily. She said she used to live in these streets and told us how much they have changed through the years, later she even invited us to her old home, where her grandma now lives. After a while we parted ways, but decided on meeting again for sure during the week.

A typical stereotype of Chinese vendors is that the only way of geting a somewhat decent price, or even buying, is to bargain. As it happens, some stereotypes are true. Walking around, a handmade dragon bracelet caught my attention, and we were in the game. Communicating through a calculator, the seller told me the price; I offered less than the half of it. I would be too embarrased to do this if it wasn’t for my dad instigating me with meaningful looks. The seller laughed it off in a surprisingly approving way, but gave me his counter offer. This went on and on for a while, until I finally got it for just a little bit more than half the price. My embarrassement rubbed off through the proccess and it was actually fun!

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The green un-named thing

The next day we decided by WeChat (chinese texting app) to meet Myla for a true Chinese breakfast. We got together early and just walked around until we found a little food stand: we started out with a “Cai bao” a vegetable bun made out of rice wheat. This first try was tastily successful but what followed challenged my palate… Myla didn’t remember its name, but apparently it’s a seasonal food in Shanghai. It was green and slimy, either filled up with meat or sweet beans. Yes, sweet beans. That was the most eatable one actually.

We continued with dumplings MY ABSOLUTE FAVES. Once again made of rice wheat, but a much thinner version than the Cai Bao’s. They are like ravioli balls (ok that’s not a thing but you get the concept) stuffed with pork/shrimp/veggies and even a little soup. That was our last meal for quite a few hours, the breakfast turned out to be the highlight of the day.

The next morning was time to go across the river. Shanghai is divided in two areas: “Pudong” to the east and “Puxi” to the west. You know the ever apearing picture of Shanghai with that crazy building skyline? That’s Pudong, and all the buildings are part of the Financial Center. That’s were we went.

When we got out of the metro I felt as if I had trime traveled. Spotless, crazily shaped buildings glared down at us and made me think of how insignificant we can be, and how much we want to matter.  I stood there for a while “oohing” and “aaahing” while looking up and around like a child. As soon as I snapped out of this state I asked my dad to snap a few pictures. Between my pickyness, his lack of photography skills and the hundreds pasing by, it took us a while but eventually he got to do some great pictures.

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Also kinda stopped traffic for some pictures. You really gotta commit to the challenges of documenting 😉

We strolled around until we got to our sight-seeing activity of the day: The Shanghai Tower, the second tallest building in the world. Also one of the most eco-friendly. To get to the top we had to go through a series of lines, each time we thought we were done and finally going up, wooops another line. Finally, after more than an hour (which is actually not a lot of time compared to the average line-waiting in China) we were going up in the fastest elevator of the world.

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Once up, the city honored the nickname I gave to it. The view was smoggy, but I have to admit it was just at the exact point where it gave the scenery a mysterious touch while still allowing us to appreciate it. Tired of all the line standing we got extremely overpriced coffee and velvet cake and fought our way through to find a place to sit. After a while we managed to get a windowsill just for us and stayed there for hours… between thoughtful conversationg and admiring silence. The sun went down and the city started lighting up; we felt no need to move.

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Despite our lack of rush, there came a point where our stomachs urged us to move. We had to go get dinner. All the contemplating had given me a little bit of rest  so after eating, our night wasn’t over. We went to the Puxi Bund (that’s how the area on the riverside is called) and entered the famous Jazz & Blues Club. Even though the entrance fee is 50 RMB and you are obligated to get at least one overpriced drink (this chinese beer that is usually bought for 6 RMB was 55RMb !!!) it is worth the money. The place is ambiented in a 1920’s underground jazz bar and the groups are usually pretty amazing. That night we enjoyed some swing and gipsy jazz from skilled europeans who besides being great musicians were great animators. After a thousand applauses, we came back happy and tired to the appartment. We still had one more long day ahead of us.

After another great brunch at “The Kommune” once again we crossed to the otherside of town, this time to the Chinese Art Museum. A huuuuuge museum with a imposing chinese architecture. After being handed a random paper and not succeeding at comunicating to the people at the reception we realised that for some reason the entrance was free that day, we had been handed the tickets.

I thought that we were going in to find very typical chinese art, instead it was modern. But every artform reflects the sociocultural background of the artist… we are so used to thinking about Chinese culture only in a very old-fashioned-typical way that it struck me seing it reflected in modern works. It was fascinating.

Museums seem to be built in a labyrinth way, you just go through the rooms, wandering totally lost. The thing is, you don’t need a destination, you appreaciate and experiment beauty as you go. I think that is what traveling is all about. From now on you’ll be reading more about the extraordinary of the ordinary, about my everyday life here in China, my work, the people, the places, the suburbs.

Will you come wiht me, read me, as I soak in the beauty of the most unexpected things with the amazement of a child?

 

Renata

 

 

Versión en ESPAÑOL

¿El por qué de este título? Algunos días peores que otros, el paisaje de Shanghai muestra sus rascacielos borroneados por la polución. Aunque para ser justos, Shanghai ha hecho cambios impresionantes para reducir la contaminación. Una mitad del tiempo tenemos lindos días de primavera. Luego, un cuarto de los días parecen días “nublados” normales, el cuarto restante parecen un sueño distante.

Pero este post no es sobre la polución de Shanghai. Es sólo que bautizar a una ciudad con otro nombre, es como ponerle un apodo a alguien. Inmediatamente hace que te sientas en confianza, más familiar a ellos. Shanghai sigue siendo un simple “conocido” para mi, pero al menos puedo pretender que somos cercanos. Así que aquí voy, a contarles lo que conocí de mi Ciudad Borrosa hasta ahora.

Nos quedamos en el Centro de Shanghai, en el apartamento de un amigo de mi papá (ya que nuestra casa se encuentra a una hora de la zona). Estábamos en un barrio llamado “Concesión Francesa” por la influencia europea en la arquitectura, francesa pero también con una presencia de construcciones británicas, ya que ambos ocuparon Shanghai en momentos de imperialismo y colonización.

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La vista desde el apartamento.

El sistema del taxi acá es bastante, ehm, particular. Una vez que paraste a un auto, primero tenés que mostrar la dirección al taxista; éste va a asentir o negar. Todavía no terminé de entender si es por un tema de conveniencia (lo cual no me tiene mucho sentido) o si simplemente depende de sus ganas de llevarte a un u otro lado en el momento. Creo que es lo último, lo que también explicaría porque casi nunca te dejan en la dirección exacta, sino más bien alrededor de ésta. Otra cosa a la que estar atentos es que al ver que sos extranjero, tratan descaradamente de cobrarte más de lo debido; pasa en muchos lugares pero aquí es mucho más fácil caer, ya que casi ninguno habla inglés y por la gran diferencia entre los códigos culturales. Así que siempre asegurate de que pongan en marcha el taximetro (precio inicial normal: 14RMB, precio nocturno: 16RMB) y si tratan de establecer el precio del trayecto de antemano, tratá de negociar o simplemente de buscar otro taxi un poco más lejos.

Una hermosa mañana, mi tercera en Shanghai, fuimos en busca del café “The Kommune” donde nos recomendaron comer un brunch. El taxi nos dejó en frente a una pequeña calle llamada “Tianzifang” y siguiendo la dirección que teníamos, decidimos entrar. Resultó ser un laberinto de adoquinado con plantas colgantes y tienditas pintorescas. Nos enredamos por un rato en la adorabilidad del lugar pero después de un tiempo seguíamos sin toparnos con el café. Fuimos en círculos tratando de seguir las indicaciones (dadas principalmente en gestos) de los locales, hasta que una chica China-Americana nos escuchó preguntando.

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Una de las pequeñas callecitas del laberinto, no pude aguantarme de tratar una foto “cool” con la pared de ladrillo.

Con las ganas de ayudar que caracteriza a los chinos y con la ventaja de ser bilingüe, trato de descifrar donde se encontraba el lugar. Hasta que nos dimos cuenta que lo teníamos prácticamente en frente ¡y que habíamos pasado varias veces! A carcajadas y con el estómago haciéndose escuchar, nos sentamos a disfrutar de un copioso y delicioso brunch. Invitamos a Myla a sentarse con nosotros. Súper amigable desde el comienzo y con un carácter adorable, nos contó que ella había vivido en el barrio y lo mucho que este había cambiado. Más tarde hasta nos invito a conocer su antiguo hogar, donde ahora solo vive so abuela. Después de un rato, cada uno siguió su camino, pero no sin antes acordar que teníamos que vernos de vuelta en la semana.

Un típico estereotipo de los vendedores chinos  es que la única manera de conseguir un precio decente, o incluso de poder comprar, es regateando. Sucede que ciertos estereotipos son ciertos. Mientras recorríamos una pulsera en forma de dragón llamó mi atención, y pum, estaba en el juego. Comunicándonos a través de una calculadora, el vendedor me mostró el precio; le ofrecí menos de la mitad. Hubiera tenido demasiada vergüenza para hacer lo que yo normalmente consideraría un tremendo descaro, si no fuera por mi papá tirándome miradas que me instigaban a continuar. El vendedor se rió de mi oferta, diría que hasta con cierto tono de aprobación, pero me dio una contra-oferta. Siguió así por un rato hasta que conseguí acordar el precio a un poco más de la mitad. Mi vergüenza se fue disipando en el proceso y ¡hasta fue divertido!

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El misterioso bollo verde

Al día siguiente decidimos vía WeChat (la app china equivalente al whatsapp) encontrarnos con Myla para tener un verdadero desayuno chino. Nos juntamos temprano y caminamos hasta que nos topamos con un puesto de comida: empezamos con un “Cai Bao” un bollo relleno de vegetales y hecho de harina de arroz. Éste primer intento resultó ser un éxito, pero lo que siguió desafió a mi paladar… Myla no recordaba el nombre, pero aparentemente es una comida de temporada en Shanghai. Eran unos bollos verdes y pegajosos, uno relleno de carne y el otro de porotos dulces. Sí, poroto dulce. Ese resultó ser el más fácil de tragar…

 Continuamos con dumplings MIS FAVORITOS. Otra comida hecha de harina de arroz, pero mucho mas fina que la del Cai Bao. Eran como unas bolitas de ravioles (ya sé que  no existe pero se entiende la idea) rellenos con camarones/carne de cerdo/vegetales y hasta un poquito de sopa. Esa fue nuestra última comida por varias horas y el comer en sí, fue la actividad más divertida del día.

A la mañana siguiente era el momento de cruzar el río. Shanghai está dividido en dos áreas: “Pudong” al este y “Puxi” al oeste. ¿Viste alguna vez la típica foto de Shanghai con esos edificios increíbles y todas sus luces? Eso es Pudong, y todo lo que se puede ver es parte del Centro Financiero. Allí fuimos.

Cuando salimos de la estación de metro sentí como que me depositaron en el futuro. Edificios enormes y de formas extrañas nos abrazaban… me hicieron pensar en cuán insignificantes podemos ser, pero con que fuerza queremos significar. Me quedé un rato hipnotizada soltando “oohs” y “aaahs” mientras miraba para arriba y alrededor como una nena. Fui sacada de este estado por la típica necesidad turística: fooootooossss. Entre mi exigencia, mi especificidad y la falta de experiencia de mi papá en el área de la fotografía lo torturé un rato hasta que conseguimos la foto perfecta.

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Algo así como que paré el tráfico para la foto. Hay que comprometerse a los riesgos de documentar 😉

Caminamos un poco hasta llegar a nuestra actividad del día: La Torre de Shanghai, el segundo edificio más alto del mundo, también uno de los más ecológicos. Para poder subir tuvimos que pasar una seguidilla de filas, cada vez que pensábamos que habíamos llegado, opaaaa otra línea más. Finalmente, después de una hora y pico (lo cual no es mucho para lo que se suele esperar en China) estábamos subiendo en el ascensor más rápido del mundo.

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Una vez arriba, la ciudad confirmó el apodo que le di. La vista estaba interceptada por smog, pero tengo que admitir que estaba en el punto exacto como para dar un toque misterioso y permitir que apreciemos el paisaje. Cansados de estar parados en las filas compramos un café y una torta a un precio tremendo y nos agenciamos para encontrar un lugar donde sentarnos. Después de un rato conseguimos ocupar una ventana vacía y nos quedamos allí horas, alternando entre conversaciones profundas y silencios admirativos. El sol empezó a bajar y lo reemplazaron las luces de la ciudad; no sentíamos ninguna necesidad de movernos.

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A pesar de nuestra falta de prisa, llegó en un momento donde nuestros estómagos pudieron más. Teníamos que bajar para ir a cenar. El tiempo de contemplación me había dado un descanso, así que después de comer, nuestra velada no había acabado. Fuimos al Puxi Bund (así se llama a la zona de la ciudad al borde del río) y entramos al famoso Jazz & Blues Club. A pesar de que la entrada es 50 RMB por persona y que requieren que pidas al menos UN trago carísimo (una cerveza china normalmente vendida a 6 RMB estba a 55 RMB !!!) vale la pena el gasto. El lugar está ambientado como un bar de jazz “under” de los años 20, y los grupos suelen ser muy buenos. Esa noche disfrutamos de swing y gipsy jazz de parte de talentosos europeas que, además de ser excelentes músicos, eran excelentes animadores. Después de miles de aplausos, volvimos al apartamento cansados y felices. Todavía teníamos un día más de turistear.

Por segunda vez desayunamos en “The Kommune” y cruzamos a Pudong, esta vez al Chinese Art Museum. Un museo eeeeenorme con una imponente arquitectura de estilo típico chino. Después de que nos pasaran un papel en la entrada y fracasar al intentar comunicarnos con la gente en la recepción, nos dimos cuenta que por alguna razón la entrada era gratis ese día, lo que nos habían pasado eran los tickets.

Yo esperaba encontrar arte chino, muy típico, folklórico. En vez de eso, me encontré con arte moderno. Aun así, toda obra de arte refleja el antecedente sociocultural del artista de alguna manera… estamos tan acostumbrados a encerrar la cultura china solamente en sus características del pasado que fue una revelación verla en trabajos modernos, los cuales también reflejaban situaciones típicamente chinas, pero de hoy día. Fue fascinante.

Los museos parecen estar construidos para asemejar laberintos, uno va y va a través de las galerías, totalmente perdido. La cosa es que, no necesitas un destino ni dirección, vas apreciando y experimentando la belleza en el camino. De eso exactamente se trata viajar. De ahora en más estarán leyendo más sobre lo extraordinario de lo ordinario, sobre mi día a día en China, mi nuevo trabajo, la gente, los lugares, los suburbios.

¿Me acompañás mientras absorbo la belleza de las cosas mas inesperadas con la capacidad de asombro de un niño?

Renata

 

 

 

3 thoughts on “SHANGHAI: Blurry City – Ciudad Borrosa

  1. You blog is cool..I was there while I was reading.Amazing .But the next you will sing I hope so.And cheer to your dad and happy mum day to your mother 2morrow

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