Taking a Gap Year // Un año Sabático

(versión en español más abajo)

“Mom, Dad … I want to take a gap year to figure out what I want to do” was the first thing I said when I knew I was out of the woods and getting to finish Senior year. This had been an idea that had been growing in my mind, until it was clear to me it was not only a desire but also a necessity.

It had been only six months since I returned to Paraguay from an exchange year in France; I had been busy catching up with the previous semester, attending normal classes, dealing with the fun yet emotional rollercoaster of saying goodbye to lifetime friends and to everything that was familiar for 12 years. I felt like I didn’t had the time to process that I was actually finishing school, and starting adulthood.

This statement was taken differently by each of my parents. My mom nodded while looking at me intently: she didn’t reject the idea, even supported it, but she wanted to know the when, the why and the how. My dad instantly jumped to the formula that he was raised in “Why? No. This is your time to study! To go to university!”

I wanted to know the world, to know myself, to be able to figure out with no doubt what I wanted to study, where and WHY. I wanted to explore and have experiences I would not be able to have if I was pursuing a career. I wanted to collect new achievements to construct an impressive CV for my dream -yet still unknown- university. Don’t take me wrong though, I didn’t pretend to do all that at the expense of my parents’ wallet. Working and earning my own money was part of the whole package.

I was determined on my decision, I sent my dad multiple emails with links, videos, studies and I all that you could think of to support my argument. We had a few heated discussions… it was a hard pill to swallow and something very uncommon for a Paraguayan young adult. Eventually, I had no option but to agree to only half a gap year by starting university in August 2018; but that’s not quite how it went.

December 2017 to March 2018 I spent pretending I was doing more research on my future career and universities than I was actually doing… sorry Mom and Dad, but to be fair I needed a break. My single Senior year semester was stressing enough and, even though I was confident in the decision to take my time to figure things out, not knowing exactly what are you doing next always takes a certain toll on you. I was too caught up traveling the countryside (you can read about those travels on my previous posts) and booking gigs as a way to earn money, while still doing what I loved. I was also acting on some random interests I never had had the chance before and well, a little bit too immersed in a relationship that taught me a lot of things the hard way… but this is no heartbreak story.

These 4 months allowed me to rediscover what it is to live in my very own country, not only its beautiful and hidden landscapes, but its people, underground nightlife and artsy weirdos. I had always been a bit of an outsider, with one foot in the mainstream and another in my very own world, but with the burden of an insecurity that always tried so hard to fit in. When coming back from exchange I was so terrified of never being able to belong here again, I felt like I was being cut from all those karmic friendships I had made abroad, left loose and alone with no one who could really understand the life-changing experience I had gone through. I felt like I would not be able to stop comparing this little Latin-american country with oh the great Europe. Turned out, in spite of all that fear, I was not longer capable of pretending to care or like something just because all of my other classmates did… I came back being so unapologetically me, so liberated from the chains of ‘what a Paraguayan teenager must be like’ that I stopped being in my self-constructed limbo and started attracting my true crowd. I also started reshaping dynamics with old friendships and found myself with new eyes for Paraguay, I ended up not being half as judgmental as I thought I would; I was forgiving, I understood the intertwining of its history and the why to our present, and I loved it. Loved it in the purest way, in the way where you can make a list of everything that’s wrong with it but still get past that, and even wanting to improve it like never before. It was then when I really understood that every place has its value, every place has its cons, and every place has its lessons.

Amazing picture by Mario Amarilla in my first travels with RoadtripsPy

By the end of March I had to go visit my dad abroad, and part of the chopped gap year agreement was that I had to do an internship in Shanghai’s American School. Education was always relevant to me, on personal, political and social levels; but teaching was a profession that I considered way too underpaid for the amount of work and stress it amounted. What I discovered as a TA for French and Spanish made me both a bit sad and a bit hopeful: teaching in international schools could not be compared to teaching in Paraguay. The whole educational community: students, parents and fellow coworkers all recognize the crucial role a teacher has in shaping the future and therefore the importance of this vocation. This understanding translates into an amazing work environment, great students and thankful parents + a good paycheck (sadly I was just an intern at the time). I fell in love with teaching and acquired knowledge and tools I never imagined existed, which I hope to apply to change the reality of education in Paraguay in the near future. This opportunity taught me not to be so cynical or so stubborn with my own beliefs. I had approached it doubtfully but it was what eventually led me to the incredible job I have today, but let’s not get ahead of ourselves.

I worked and traveled for three months. I dived into the Shangahinese life, fell in love with Hong Kong and got to tick Beijing off my bucket list. I rediscovered my independence: after two months of being stuck in the Shanghainese suburbs with people who were either much younger or much older than me, I challenged myself out of my comfort zone and went out by myself. This modus operandi moved to the top of my list instead of being a last resource to not melt into my sofa.

Traveling and living in China also showed me that maybe I was not as tolerant and accepting as I thought I was. I didn’t get to the point of cultural shock for I was living in an International Bubble but I surely caught myself judging way too many behaviors that crashed my way of thinking, when really, how can one as a culturally conditioned individual judge someone else for being conditioned to their own environment? Culture goes way deeper than what meets the senses, it is rooted in our everyday behavior: in the way we handle our bodies or personal space, how we communicate, the concepts we draw around our vocabulary or how we manage and see time. (It was the book The Silent Lannguage by Edward T. Hall that inspired most of these thoughts… highly recommend it if you are a fan of traveling).

By the end of June I was back in Paraguay, part of me was glad to come back to a small-city format after the deafening and constant heartbeat of Shanghai. I had only July to rejoice in my freedom right before I started university in Asuncion (also part of the chopped gap year agreement) for we realized the applying process for dutch colleges would take longer. Meanwhile I was absolutely required to study – even if it was at a meh university in a career I had no interest in *eye rolling intensifies*. I took it as an anthropological experiment, I would dive in an environment that had nothing to do with my actual calling but I wouldn’t let it go by as a “waste of time”. There is no such thing in a gap year. Like never before I tackled life with the conviction that everything happens for a reason, that there are no wasted breaths when one is willing to lean back, observe and learn from one’s surroundings and the very thoughts or emotions it generates in oneself.

So what did I do during a whole month of free time? And how did I really profited from my time in a career I knew I wasn’t going to finish? What else happened all through August 2018 up til now… a year later? And WHERE did it all happen?

If those questions popped into your thoughts… then the you’ll have to hang on, and wait for part two. It just keeps getting better.

Hope to see you soon dear reader.

Life’s student

——————————— versión en español ———————————-

“Mamá, Papá… quiero tomarme un año sabático” fue lo primero que dije una vez que me sabía fuera de peligro y segura de terminar con buenas notas mi último año. Ésta era una idea que se había ido gestando en mi cabeza, hasta que se volvió claro que más que un deseo, era también una necesidad.

Habían pasado solamente seis meses desde que había vuelto de mi intercambio en Francia; había estado extremadamente ocupada recuperando el semestre anterior, asistiendo a clases normales y lidiando el sube y baja emocional que representa el último año de colegio: todas las actividades, fiesta y ese sabor agridulce de despedirte de amigos y costumbres de toda la vida; sentí que en medio de la locura no había tenido tiempo de procesar que realmente te terminaba el colegio, y daba un paso a la dulces.

Ésta idea fue tomada de manera diferente por cada uno de mis padres. Mi mamá asentía mientras me miraba con atención: no rechazaba la idea, incluso la apoyaba, pero quería escuchar argumentos poderosos. Mi papá se escandalizó sin agitarse, y se aferró a la fórmula que le habían enseñado “Para qué? No, no. Éste es tu momento de estudiar! De ir a la universidad!”

Yo quería conocer el mundo, conocerme a mi misma, poder saber con seguridad qué quería estudiar, donde y PORQUÉ. Quería explorar y tener experiencias que no serían posibles al seguir una carrera. Quería coleccionar logros para construir un CV lo suficientemente impresionante para la universidad de mis sueños… la cual ni siquiera conocía aún. Pero no me malinterpreten, no pretendía hacer todo a costa de la billetera de mis padres, trabajar y ganar experiencia laboral era parte de la idea.

Estaba determinada en convencerle a mi papá, intercambiamos varios email con links, videos, estudios, todo lo que se pueda imaginar para defender mi postura sobre la utilidad de un “año sabático”. Tuvimos unas cuantas discusiones… era algo difícil de procesar y una decisión muy inusual para una joven de mi medio. Eventualmente no tuve otra opción que aceptar la condición de entrar a la universidad en Agosto 2018, quedándome con sólo medio año sabático.

Diciembre del 2017 a Marzo del 2018 pasé pretendiendo que estaba investigando más de lo que realmente estaba haciendo… perdón Ma y Pa, pero honestamente necesita un respiro. Mi único semestre del último año había sido suficientemente estresante y, aún cuando tenía confianza en la decisión de tomarme mi tiempo para decidir, no saber exactamente que te depara un año tan clave en tu vida siempre tiene un efecto pesado. Estaba demasiado enganchada viajando al interior y agendando toques como manera de ganarme la vida mientras hacía lo que amo. También estaba tomando acción al respecto de intereses para los que el tiempo antes era demasiado corto y bueno, un poco muy inmersa en una relación que me hizo aprender varias lecciones… pero esto no es una historia de desamor.

Estos 4 meses me permitieron re-descubrir lo que es vivir en mi propio país, no solamente sus hermosos y escondidos paisajes, pero su gente, su submundo nocturno y sus artistas excéntricos. Siempre fui un bicho raro, con un pie en lo ‘normal’ y otro en mi propio mundo, pero con una inseguridad que me encadenaba a siempre tratar de encajar. Volviendo de mi intercambio me engullía una ansiedad de no volver a pertenecer, sentía que se me cortaba el hilo rojo que me ataba al calor de amistades kármicas que había hecho afuera, dejándome suelta y sola sin nadie que pueda entender el giro de 180 grados que había tomado mi vida, sentía que no iba a poder parar de comparar este pequeño país latinoamericana con la oh gran Europa. A pesar de todo el miedo, resultó que simplemente ya no era capaz de pretender que me importaban o gustaban ciertas cosas simplemente porque era la regla para el resto de mis compañeros… Volví siendo tan auténticamente yo, libre de las cadenas de como debería ser una adolescente Paraguaya que dejé de habitar un limbo que yo sola me había pintado y empecé a atraer a mi gente y dandole nuevas formas a viejas amistades. Tenía nuevos ojos para Paraguay, no fui la mitad de criticona que pensé sería, perdone a mi país por sus faltas, entendí el entrelazo de su historia y el porqué de su presente, y lo amé. Lo amé de la forma más pura, como cuando podés hacer un listado de las cosas que no están bien, pero superar eso y buscar mejorarlas en vez de sentenciarlas. Fue ahí cuando realmente entendí que todo lugar tiene su propio valor, sus pros, sus contras y sus propias lecciones de vida.

Hacia fines de Marzo tenía programado visitar a mi papá en el exterior, y parte del acuerdo delmedio año sabático era realizar una pasantía en el Colegio Americano de Shanghai. La educación siempre fue importante para mi, tanto a nivel personal como político y social, pero la docencia era una profesión que consideraba muy mal pagada para la cantidad de trabajo y estrés que suele conllevar. Lo que descubrí como Profesora Asistente de Francés y Español me dio un poquito de tristeza y un bastante esperanza: enseñar en una escuela internacional no se comparaba para nada con enseñar en Paraguay. Toda la comunidad educativa: estudiantes, padres y compañeros de trabajo reconocer el rol crucial que tiene el maestro para formar el futuro y por tanto la importancia de esta vocación, esto se traduce en un ambiente de trabajo increíble, estudiantes dispuestos y padres agradecidos + un buen salario (del cual, al ser pasante, yo no pude gozar). Me enamoré de la profesión y pude adquirir miles de herramientas que no imaginaba existían, las cuales espero usar para cambiar la realidad educativa paraguaya en un futuro cercano. Esta oportunidad me enseño a dejar de lado un cinismo snob y una inflexibilidad en cuanto a lo que pienso. Enfrenté esa experiencia sin confianza pero fue lo que eventualmente me llevo al increíble trabajo que tengo hoy, pero no nos adelantemos.

Trabajé y viaje durante tres meses. Me sumergí en el ajetreo de Shanghai, me enamoré de Hong Kong y pude tachar de mi lista a Pekin. Re-descubrí mi independencia: después de dos meses de estar atascada en los suburbios de Shanghai, con gente mucho mayor o mucho menor que yo, me desafié a salir de mi zona de confort y salí solita. Una actividad que más tarde paso a ser una de mis primeras opciones, en vez de un un último recurso para no derretirme de aburrimiento. Viajar y vivir en China también me demostró que quizás no era tan tolerante como yo pensé que era. No llegué al punto de tener “shock cultural” ya que estaba viviendo en una Burbuja Internacional, pero definitivamente me descubrí – un poco mucho – juzgando comportamientos que chocaban con mi manera de pensar, pero como uno, un ser culturalmente condicionado puede juzgar a otro por estar condicionado a su propio ambiente? La cultura va mucho más allá de lo que toca los sentidos, está arraigada a nuestro comportamiento diario: la manera en que manejamos nuestros cuerpos o el espacio personal, como nos comunicamos, los conceptos que diseñamos alrededor de nuestro vocabulario o como manejamos el tiempo. (Fue el libro The Silent Language por Edward T. Hall el que inspiró esta reflexión… altamente recomendado si te gusta viajar).

Para fines de junio estaba de vuelta en Paraguay, contenta de volver al formato de ciudad pequeña después del constante y ensordecedor latido de Shanghai. Solo me quedaba Julio para regocijarme en mi libertad antes de empezar la universidad en Asunción (parte del acuerdo del medio año sabático) ya que el proceso de postulación a educación en Holanda iba a tomar más tiempo del que pensábamos y yo estaba obligada a estudiar algo – incluso si era en una universidad sin nada de especial y una carrera en la cual no tenía interés. Lo tomé como un experimento antropológico, iba a sumergirme en un ambiente que no tenía nada que ver con mi vocación, pero no lo iba a dejar ser “una pérdida de tiempo”. Esto no existe en un año sabático. Como nunca antes enfrenté el día a día con la convicción de que todo pasa por alguna razón, de que no hay un aliento desperdiciado mientras uno esté dispuesto de tomar distancia, observar y aprender del ambiente y de los mismo pensamiento o emociones que éste genera en uno.

Pero qué hice durante todo un mes de completo libre albedrío? Cómo realmente aproveché mi tiempo cursando una carrera que sabía no terminaría? Que más pasó desde ese agosto del 2018 hasta ahora… un año después? Y DÓNDE sucedió todo?

Si estas preguntas te cruzaron y asaltaron el pensamiento… tendrás que estar atento, y esperar la segunda parte. Se pone incluso mejor.

Espero verte pronto querido lector.

la alumna de la vida

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